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Des traces de l'alimentation des premiers humains en Chine (08/07/09)

Nos ancêtres consommaient du poisson il y a 40 000 ans.
Des preuves directes que les premiers humains en Chine mangeaient des poissons d'eau douce !

Les poissons d'eau douce sont une part importante de l'alimentation de nombreux peuples dans le monde, mais il est difficile de déterminer quand le poisson est devenu une partie conséquente de l'alimentation humaine.

Les chercheurs
Une nouvelle étude menée par une équipe internationale de chercheurs dont Erik Trinkaus, professeur d'anthropologie (Université Washington à St. Louis), montre que les premiers hommes de Chine mangeaient du poisson il y a 40 000 ans. L'équipe internationale était constituée de chercheurs de l'Institut Max Planck (Leipzig), Graduate University of Chinese Academy of Sciences (Beijing) et l'Université de la Colombie-Britannique (Vancouver).

Comment déterminer le type d'alimentation d'un homme préhistorique ?
Pour connaître le régime alimentaire d'un hominidé, il est possible d'analyser les restes osseux d'un fossile bien conservé. En effet la consommation de viande, de végétaux, de graines ou de poisson laisse des traces au niveau des éléments isotopiques de l'os. En comparant les pourcentages obtenus (ratios) on peut déterminer les habitudes alimentaires de l'individu. (Pour en savoir plus sur le sujet, consultez l'article consacré à l'alimentation des hommes préhistoriques).

L'étude du régime alimentaire des premiers hommes en Chine
Dans le cas spécifique de l'homme retrouvé dans la grotte de Zhoukoudian, l'analyse chimique de la protéine de collagène (en utilisant les ratios des isotopes de l'azote et de soufre), a pu montrer le type de consommation de poisson : occasionnel ou régulier.
Les chercheurs ont mesuré, dans la région de découverte du fossile, la teneur en soufre de l'eau douce et des animaux terrestres. Il ont pu ainsi établir des ratios des isotopes qu'ils ont comparé à ceux du fossile. Ils sont arrivés à la conclusion que cet hominidé consommait très régulièrement du poisson d'eau douce.
Pour Michael Richards (Institut Maw Planck) "l'analyse des ratios de carbone et d'azote de l'homme et de la faune associée indique un régime alimentaire riche en protéines animales, et le ratio élevé d'azote suggère une consommation de poisson d'eau douce".

Des implications sur le mode de vie de nos ancêtres
- L'alimentation de nos ancêtres était peut-être encore plus diversifiée qu'on ne le pensait. Cela pourrait être une conséquence de la pression due à l'accroissement démographique avec l'arrivée des premiers hommes modernes en Eurasie.
- Les hommes il y a 40 000 ans maîtrisaient déjà des outils et des modes de pêche sophistiqués.

C.R.

Sources :
ScienceDailyen anglais

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