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Paléolithique - Préhistoire - Chronologie

Le paléolithique
Age de la pierre taillée
PaléolithiqueLe Paléolithique est l'une des grandes périodes de la Préhistoire (comme le Néolithique ou l'âge des Métaux). Il commence il y a 3 millions d'années lorsque les premiers Hommes apparaissent et travaillent des pierres pour en faire des outils.
Cette période est divisée chronologiquement en trois périodes : le Paléolithique inférieur, moyen et supérieur. Toutefois ces séparations sont générales et ne sont pas identiques dans toutes les régions du monde. Par ailleurs, contrairement aux idées reçues, le passage d'une culture à l'autre n'est pas brutal. Sur certains sites plusieurs cultures différentes ont été présentes au même moment. Les cultures se succèdent et parfois se chevauchent.

Paléolithique ?
Comme pour le Néolithique, c'est John Lubbock qui créa le terme de Paléolithique, Age de la Pierre (lithos) ancienne (paléo).

Le Paléolithique se termine il y a 10 000 à 12 000 ans suivant les régions du monde.

Chronologie du Paléolithique

De
Limite supérieure
à
Limite inférieure
Les différentes périodes
- 35 000 environ de - 10 000 environ Paléolithique supérieur Pléistocène Préhistoire
- 100 000 environ - 35 000 environ Paléolithique moyen
- 3 000 000 environ - 100 000 environ Paléolithique inférieur
- 7 000 000 environ - 3 000 000 Période Pré-Paléolithique archaïque Pliocène
 


Avant le paléolithique : de 7 millions d'années à 3 millions d'années BP (Before present)

Cette période commence à la fin de l’ère tertiaire il y a 7 millions d'années environ. C'est le début des Hominidés et de la branche qui mènera à l'Homme : Toumaï (7 millions d'années), Orrorin (6 Ma) sont actuellement les prétendants au titre de plus ancien ancêtre connu. Mais cette période est surtout représentée, ensuite, par les Autralopithèques comme Australopithecus anamensis ou A. afarensis (Lucy).
Ces premiers Hominidés vivent encore partiellement dans les arbres (arboricoles), mais la bipédie est déjà utilisée comme moyen de locomotion. Omnivores, ils se nourrissent de fruits, de feuilles, de plantes, de petits animaux et pratiquent sans doute le charognage. Il n'a pas été trouvé d'outils datant de cette période. Elle se se poursuit pour certains Australopithèques (Paranthropes) jusqu’à il y a 1 000 000 d’années. Ils sont alors contemporains des premiers Hommes. Hominidés de la période : Sahelanthropus tchadensis, Australopithecus africanus, Australopithecus afarensis, Paranthropus aethiopicus,
Site caractéristiques : Gisements de l'Afar

Australopithecus afarensis
Toumai - Sahelanthropus tchadensis
Orrorin tugenensis


Le paléolithique inférieur de 3 000 000 à 300 000 ans BP


- L'Oldowayen de 3 000 000 à 1 600 000 BP

du site éponyme d'Odulvaï (Afrique)
Certains Australopithèques sont encore présents mais semblent être peu à peu supplantés par la lignée des premiers Homo. Les premiers outils de la préhistoire apparaissent peu travaillés. L’Homme préhistorique a "seulement" détaché un ou deux éclats sur un galet. Ces choppers sont retrouvés dans les Gorges d'Olduvai en Tanzanie par Leakey. Il n'y a pas de restes humains associés avec l'industrie oldowayenne. Beaucoup de scientifiques pensent que l'auteur de ces outils est Homo habilis tandis que d'autres les attribuent aux Autralopithèques.
Hominidés de la période : Homo rudolfensis, Homo habilis, Homo ergaster,
Site caractéristiques : gisements de l'Omo.
En savoir plus sur l'Oldowayen

Chopper Gorges d'Olduvai Homo habilis - crâne
Chopper
Gorges d'Olduvai
Homo habilis

- l'Acheuléen de 1 700 000 BP à 100 000 ans BP
du site éponyme de Saint-Acheul (Somme, France).
Si les premières traces de l'Acheuléen sont datées de - 1.8 millions d'années en Afrique, elles se sont rapidement diffusées vers l'Europe (dès 1.700 000 à Dmanissi en Géorgie), puis vers l’Europe méditerranéenne et l'Asie. Ces Hommes travaillent maintenant la pierre de manière plus habile : c'est la naissance du biface (une amande à double tranchant) et des hachereaux (avec un tranchant acéré à une seule extrémité). Tous ces Hommes sont bien sûr bipèdes. Ce sont les Homo erectus (au sens large du terme) qui ont été retrouvés en association avec l'industrie acheuléenne.
La maitrise du feu
C'est également pendant l'Acheuléen que les premières traces de feu maitrisé ont été retrouvées, daté de - 400 000 ans, en France, en Hongrie et en Chine.

Hommes de la période : Homo erectus, Homo heildebergensis, Homo antecessor. A partir de 500 000 ans environ, certains Homo erectus d’Europe sont dits Pré-néandertaliens (Tautavel).
Sites caractéristiques Lac Turkana (Kenya), sites d’Olduvai (Tanzanie) Tabelbala-Tachenghit (Algérie) Nadaouiyeh I (El Kowm, Syrie), Keumgul Ynxian (Chine), Saint Acheul (France), Terra Amata (France), et surtout Tautavel (France) et Atapuerca (Espagne).
En savoir plus sur l'Acheuléen

- Le Chelléen, l'Abbevillien, sont des terminologies et divisions qui ne sont plus utilisées
- A la fin de l'Acheuléen une culture spécifique est identifiée : Le Micoquien (du site éponyme de La Micoque). Cette industrie est caractérisée par des bifaces plus allongés dont la pointe est fine et la base bombée
.

Hachereau - site de St Acheul Biface Crâne d'Homo erectus - Tautavel
Hachereau
Biface - Acheuléen


Le paléolithique moyen de 300 000 à 35 000 ans
BP

- Le Moustérien de 100 000 à 30 000 ans BP
du site éponyme de l'abri du Moustier
Les Hommes de cette période sont Homo sapiens et Homo neandertalensis. C'est à ce dernier que l'on attribue la majorité de la production lithique moustérienne. Cette culture est caractérisée par le travail sur éclats de pierre retouchés. Les racloirs et les pointes sont les outils les plus fréquement retrouvés mais les bifaces sont encore présents. La méthode Levallois est la technique la plus sophistiquée. Elle permet d'obtenir à partir d'un bloc de silex brut une forme d'outil prédeterminée. L'ouvrier doit donc prévisualiser la forme souhaitée avant de travailler la pierre avec une série de nombreux petits impacts.
La Chasse
Grace à un outillage de plus en plus élaboré, les Hommes de cette périodes s'attaquent à des animaux de plus en plus grands. On retrouve donc des restes de grands herbivores : bisons, aurochs, rennes...
Graphisme et ornements corporels
Le plus ancien graphisme primitif est retrouvé sur un bloc d'ocre à Blombos (Afrique) et daté de 70 000 ans. C'est dans le même site que l'on a découvert des coquillages percés qui devaient être montés sous forme de collier.
Les sépultures
C'est également pendant le Moustérien que l'on découvre les premières véritables sépultures, preuves d'une prise de conscience de l'humanité et de la mort.

Les Néandertaliens sont les descendants des Erectus, bloqués en Europe par les glaces au nord et l’océan à l’ouest. Les Proto-Cro-Magnons sont apparus en Afrique (Ethiopie), il y a près de 200 000 ans, puis en Palestine, il y a 100 000 ans. L‘Homo floresiensis serait un des derniers Erectus demeuré dans une île d’Indonésie jusque vers 20 000 ans et nanifié du fait de cette évolution isolée.

Hommes de la période : Homo neandertalensis, Homo sapiens, Homo floresiensis
Sites caratéristiques : France, La Ferrassie, La Quina, La Chapelle-aux-Saints, Isturitz. Croatie : Krapina, Espagne : l'abri Romaní, grotte de Gabasa, grotte de Fuente del Trucho ; Moyen-orient : sites de Kébara, Tabun et Amud, Retaïmia, Brézina.

Qafzeh et Skuhl sont des sépultures de Cro-Magnons anciens de Palestine vivant à la Moustérienne (- 100 000 ans).
En savoir plus sur le Moustérien

Méthode Levallois
Bloc d'ocre orné - Blombos
Enfant neandertalien
Methode Levallois
Bloc d'ocre présentant des rayures
Blombos
Afrique du sud
Enfant retrouvé au Moustier
Reconstitution E. Daynes
Musée de Préhistoire - Eyzies-de-Tayac


Le paléolithique supérieur de 35 000 à 10 000 ans BP


- Le Chatelperronien de 35 000 à 30 000 ans BP

du site éponyme de la grotte des Fées à Châtelperron (Allier)
Evolué à partir du Moustérien, dont il a conservé en partie le mode de débitage, le Châtelperronien est caractérisé par des lames à dos courbe. Les couteaux de Châtelperron en sont l'exemple typique. Cette culture était attribuée autrefois aux premiers Homo sapiens d’Europe (Cro-Magnons). Elle est considérée aujourd’hui plutôt comme l’œuvre des derniers Néandertaliens (site de Saint-Césaire).
Les Châtelperroniens semblent être les premiers fabricants de pendeloques faites de dents percées.

Pendant plusieurs milliers d’années, les derniers Néandertaliens ont été contemporains des premiers Cro-Magnons), mais rien ne prouve qu’ils se soient mélangés. On ne sait pas exactement pourquoi les Néandertaliens ont disparu.

Hommes de la période : Homo sapiens, Homo neandertalensis.
Sites caractéristiques : La Ferrassie, Saint-Césaire, Combe-Capelle, Arcy-sur-Cure.
En savoir plus sur le Châtelperronien

Lames Chatelperronien Dents percées - Préhistoire Neandertal Saint-Cesaire
Outillage lithique Chatelperronien
Musée d'Aquitaine - Bordeaux
Crâne de Néandertal et outillage Chatelperronien de St Césaire
Musée des Antiquités Nationales


- l'Aurignacien de 37 000 à 24 - 22 000 ans BP

du site éponyme de la grotte d'Aurignac (Haute-Garonne)
L'Aurignacien est caractérisé par la production d'outils de silex en forme de longue lames retouchées vigoureusement (retouches écailleuses), mais également par l'utilisation des ossements d'animaux et des bois de cervidés pour créer ses outils.
L'industrie lithique de l'Aurignacien est généralement attribuée à l'Homme de Cro-Magnon (Homo sapiens). Néandertal vivait encore à cette même époque... Ce sont des Homo sapiens venus du Proche-Orient qui se répandent peu à peu sur toute l'Europe et l'Asie, ne laissant à Homo neandertalensis qu'un territoire morcelé et finalement réduit à quelques sites de la péninsule Ibérique.
Les débuts de l'art
C'est en Europe que des représentations artistiques apparaissent il y a 35 000 ans : grottes Chauvet et de Pair-non-Pair et blocs ornés des abris des Eyzies. La parure et l’art mobilier se développent avec les premières statuettes, notamment en Allemagne .

Hommes de la période : Homo sapiens.
Sites caractéristiques : Abri Pataud, La Ferrassie.
En savoir plus sur l'Aurignaclen

Pointes de sagaies de l'aurignacien
Figurine de Mammouth de la grotte de Vogelerd en Allemagne
Lionnes Grotet Chauvet
Biseau et pointes de sagaies de l'Aurignacien
Musée des Antiquités Nationales
Mammouth - Statuette
Grotte de Vogelherd (Allemagne)


- le Gravettien (ex Périgordien supérieur) de 28 000 à 22 000 ans BP
du site éponyme de la Gravette en Dordogne.
Industrie lithique caractérisée par la fabrication de lames étroite et allongées. Le silex est débité sous forme de pointes qui étaient fixées sur une hampe (en bois). On retrouve également de nombreuses pointes de petit format (microlithisation).
La disparition des derniers Néandertaliens en Espagne, il y a 25 000 ans. Les causes de cette extinction sont certainement multiples. C'est la première fois de l'histoire du monde que l'humanité n'est plus représentée que par une seule espèce : Homo sapiens.
L'art explose
Les reproduction figuratives se multiplient, utilisant toutes les techniques et les supports. De nombreuses statuettes féminines en ivoire ou en pierre ont été sculptées à cette époque, ainsi que sur des éléments mobiliers.

Hominidés de la période : Homo sapiens.
Sites caractéristiques : La Gravette, abri Pataud, Cro-Magnon et grottes ornées aujourd’hui bien datées : Gargas, Cussac, Pech-Merle, Cougnac, Arcy-sur-Cure, Cosquer (les mains)
. En savoir plus sur le Gravettien

Pointes de la Gravette
Venus de Brassempouy
Pech Merle - Cheval ponctué
Venus de Brassempouy (originale)
Salle Piette
Musée d'Archéologie Nationale
Pech-Merle
Cheval ponctué et main négative


- Le Solutréen de 22 000 à 19 000 ans BP
du site éponyme du Crot du Charnier à Solutré
Vue générale de la Roche de SolutréCette culture est géographiquement réduite : le sud-ouest de la France et l’Espagne. On peut parler d'une maitrise totale de la taille de pierre : les artisans du Solutréen obtiennent une finesse jamais égalée : feuilles de laurier, feuilles de saule. Pour parvenir à une telle perfection, les silex sont chauffés et travaillés par pression. Complétant l’outillage de couture (poinçons, perçoirs), les Solutréens inventent l'aiguille à chas en os qui va permettre d'assembler des pièces de cuir. L'invention du propulseur est également attribuée aux Solutréens.
De belles sculptures sont exécutées sur des rochers. Cette culture est intégralement attribuée à Homo sapiens.

Hominidés de la période : Homo sapiens.
Sites caractéristiques : Roche de Solutré, Laugerie Haute, Roc de Sers, Fourneau du Diable, grotte de la Vache de Bidon (Ardèche), grotte Cosquer.
En savoir plus sur le Solutréen

Feuilles de Laurier
Aiguilles à chas
Laugerie-haute - à visiter - Périgord
Feuilles de laurier
Musée de Solutré-Pouilly
Aiguille à chas
Musée de Solutré-Pouilly
Laugerie-Haute
Vue d'ensemble


- Le Magdalénien de 17 000 à 10 000 ans BP Abri de La Madeleine
du site éponyme de la Madeleine, Dordogne.
L'industrie lithique du Magdalénien est très différenciée : pointes, burins, grattoirs... Mais la belle retouche recouvrante solutréenne a disparu. On doit aux Magdaléniens l’invention du harpon et les améliorations du propulseur qui est maintenant orné.
Comme tous les peuples du Paléolithique supérieur, les Magdaléniens sont semi-nomades, exploitent leur environnement (chasse, pêche, cueillette) au fil des saisons, et leurs campements peuvent être utilisés à plusieurs reprises d'une année sur l'autre.
L'art du Magdalénien est très riche. Après la période très originale de Lascaux, Villars et Gabillou, les représentations animalières sur les parois des grottes sont de plus en plus naturalistes et animées. L'art mobilier est très abondant : tous les supports possibles (objets utilitaires ou non) sont utilisés et gravés de manière très précise.

Hommes de la période : Homo sapiens.
Sites : La Madeleine, Laugerie-Basse, Pincevent et Etiolles, la grotte de la Vache (Ariège), Lascaux, Villars, Gabillou, Font de Gaume, les Combarelles, Niaux, Rouffignac, Altamira, Cap Blanc.
En savoir plus sur le Magdalénien

Cheval chinois
Harpons de la Grotte de Lorthet - Collection Piette
Sépulture d'un enfant magdalénien
Cheval Chinois
Grotte de Lascaux
Harpons - Grotte de Lorthet
Salle Piette
Musée d'Archéologie Nationale
Crâne d'enfant magdalénien âgé de 3,5 ans.
Le squellete est orné de coquillages
Musée Abri de La Madeleine (Tursac)

Après le paléolithique, le mésolithique, période de transition avec le néolithique.

C.R.

Article revu et corrigé par Brigitte et Gilles Delluc.

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